Katherine Johnson’ın sıra dışı bir hayatı oldu. 1918’de White Sulpher Springs, Batı Virginia’da doğdu, okulda yaşıtlarından çok daha ileri bir sınıftaydı. Matematikte üstün başarı gösterdiği yüksek okuldan 1937’de onur derecesi ile mezun oldu, sonrasında Virginia’da siyahilere öğretim veren bir devlet okulunda işe başladı. Batı Virginia sonunda okullardaki ayrıma sessiz sedasız bir son vermeye karar verdiğinde, bölgedeki lisans üstü eğitim (doktora eğitimi) kurumlarına geçiş yapan üç siyahi öğrenciden biriydi. Batı Virginia Üniversitesi’ndeki matematik lisans üstü eğitim programına kayıt oldu.
1952’de, bir akrabası, Dorothy Vaugn tarafından yönetilen Ulusal Havacılık Danışma Komitesi (National Advisory Committee for Aeronautics: NACA) Langley Laboratuvarı’nda tamamen siyahilerin çalıştığı Batı Bölgesi Hesaplama birimine eleman arandığından bahsetti. 1957’de Sovyet’lerin Sputnik uydusunu uzaya göndermesinden kısa bir süre sonra NACA isim değiştirerek NASA (National Aeronautics and Space Administration) oldu: Ulusal Havacılık ve Uzay Dairesi. Katherine, NASA’da çalışırken, Alan Shepard’ın Mayıs 1961’deki insanlı ilk uzay yolculuğu Özgürlük 7’nin rotasını hesapladı. 1960’da tarihe, Uçuş Araştırma Birimi’nde ismi bir araştırma raporuna yazılan ilk kadın olarak geçti. Ted Skopinski ile eş-yazar olarak yazdığı bu raporda Kathrine, uzay aracının nereye ineceğini açıklayan yörünge uzay uçuşuna ait denklemleri tarif etmişti.

NASA 1962’de John Glenn’in yörünge görevine hazırlanırken Kathrine, Glenn tarafından şahsi olarak davet edilmiş ve kendisinden bilgisayarda önceden programlanmış olan uçuş rotasını tekrar hesaplayarak kontrol etmesi istenmişti. Glenn’in bu başarılı uçuşu Amerika ve Sovyetler arasındaki “Uzay Yarışı”nı bütünüyle değiştirmişti.

Katherine’in hesaplamaları, 1969 Apollo 11 uçuşuna da çok ciddi katkılar sağlamıştır. NASA’da geçirdiği 30 yıl boyunca uzay keşiflerine yaptığı inanılmaz katkılarından dolayı, Başkan Obama tarafından Amerika’nın en yüksek sivil rütbesi “Başkanlık Özgürlük Madalyası” ile ödüllendirilmiştir.

Çeviri: Özge Yoluk
Kaynak: https://www.beyondcurie.com/katherine-johnson/